Japan
April 2018
Hoofdstad

Tokyo

Oppervlakte

377.835 km²
(9x Nederland)

Tijdsverschil

8 uur later

Taal

Japans

Hoogste punt

Fuji - 3776 m

Vlag

De nationale vlag van Japan bestaat uit een wit vlak met een rode cirkel (de zon) in het midden. De vlag, in het Japans Nisshoki of Hinomaru genaamd, werd al in de 12e eeuw gebruikt tijdens conflicten tussen samoerai van de Minamotoclan en de Tairaclan. In 1854 werd de vlag de officiële vlag voor Japanse handelsschepen. Vanaf het begin van de Meiji regeerperiode in 1868 werd de vlag als nationale vlag gebruikt. De Hinomaru werd in 1870 officieel aangenomen als marinevaandel. Het zou tot 13 augustus 1999 duren voordat de vlag officieel de nationale vlag werd. De zon speelt een belangrijke rol in de Japanse mythologie en religie. Zo zou de Japanse keizer een directe afstammeling zijn van de zonnegodin Amaterasu van de Shinto religie. De namen Nippon en Nihon betekenen letterlijk "De origine van de zon" en stammen uit de tijd van keizerlijke correspondentie met de Chinese Sui dynastie (581-618) en refereert naar de oostelijke positie ten opzichte van China.


Klimaat

Het klimaat van Japan verschilt nogal, van koel op Hokkaido tot subtropisch op Okinawa. De meeste regen in Japan valt in juni en september/oktober. Het meest in het midden en de minste hoeveelheid op Hokkaido. De temperatuur in de tabel is een gemiddelde.


Tokyo

Temp. (°C) Jan Apr Jul Okt
max 10 18 30 21
min 1 10 22 14

Sapporo

Temp. (°C) Jan Apr Jul Okt
max -1 11 25 16
min -8 3 17 6
Valuta

De yen is na de Amerikaanse dollar en euro de belangrijkste munt. De munt werd ingevoerd in 1871 tijdens de Meiji periode en verving de hansatsu, de munteenheden die de feodale rijken gebruikten.


Route


Hoogtepunten

De kersenbloesem (Sakura) is slechts een week te bewonderen. Hanami is het beleven van de kersenbloesem waarbij men soms op de vuist gaat om het beste plaats onder een kersenboom te bemachtigen om te picknicken. Sakura Zenzen (kersenbloesemfront) trekt van zuid naar noord door Japan en vindt plaats van maart tot en met mei, beginnend op Okinawa en eindigend op Hokkaido. Wanneer de bloesem opent (Kaika) duurt het een week voordat de volle bloei (mankai) is te bewonderen. Dit duurt eveneens maar een week. Acurate voorspellingen zijn er slechts enkele weken van tevoren op diverse websites te volgen. Last minute reizigers hebben dan ook de meeste kans om de bloesem te bewonderen. Een van de websites met een acurate voorspelling is kyuhoshi. Vanwege de warmte in maart hebben we alleen in Takayama de volle bloesem kunnen bewonderen.




Himeji-jo, het Himeji kasteel, in Himeji is een van de mooiste kastelen van Japan. Het bestaat uit 83 gebouwen. In 1333 bouwde Akamatsu Norimura een fort op de Himeyama heuvel. Door de eeuwen heen werd het kasteel vaak verbouwd en gebouwen toegevoegd. De laatste die gebouwen toevoegde aan het kasteel was Honda Tadamasa in 1617. Het kasteel doorstond aardbevingen en de tweede wereldoorlog. Het werd als eerste gebouw in Japan toegevoegd aan de werelderfgoedlijst van Unesco. In de tweede wereldoorlog werd Himeji zwaar gebombardeerd. Een napalmbom viel door het dak op de bovenste verdieping maar explodeerde gelukkig niet. Dit is de mooiste plek in Japan om de kersenbloesem te fotograferen (door de combinatie met het kasteel).

Shin-Sekai (Nieuwe wereld) is in 1912 gebouwd met het thema New York voor de zuidelijke helft en Parijs voor de noordelijke helft. In het midden staat de Tsutenkaku (toren die naar de hemel reikt), een toren van 103 meter hoog die in 1956 werd herbouwd. Vanaf de toren heb je een onbelemmerd uitzicht op de stad. In de toren staat een beeld van Billiken, een Amerikaans geluksbeeld dat begin 1900 geïntroduceerd werd door een kunstenaar uit Kansas. Dit is de meest bekende van Osaka en debuteerde hier voor de opening van Tsutenkaku in 1912.

De geschiedenis van Dotonbori gaat terug tot 1612 toen Yasui Doton het idee kreeg de handel te stimuleren door het graven van een kanaal. Zijn neven maakten het kanaal af in 1615 nadat Yasui stierf tijdens de belegering van het kasteel van Osaka. De nieuwe heerser van het kasteel, Tadaki Matsudaira, gaf het kanaal zijn huidige naam ondanks het feit dat Yasui Doton aan de zijde van de verliezers vocht. Dotonbori werd in 1621 door het Tokugawa shogunaat bestemd als entertaiment district. De laatste vijf theaters werden verwoest tijdens een bombardement in 1945. De Ebisu bashi (brug) in heeft het beste uitzicht op de verlichte reclames in Dotonbori. Het meest opvallende is de Glico reclame. De eerste werd in 1935 opgehangen en de huidige is versie zes. Het is een atleet op een blauwe baan. De gevel van het Kani Doraku restaurant in dezelfde straat wordt gesierd door een enorme mechanische krab van 6,5 meter. Deze hangt er sinds 1960.

Koyasan is een templexcomplex in de bergen ten zuiden van Osaka. Hoofdkwartier van de Koyasan Shingon boeddhisten, in 819 gesticht door de monnik Kukai. Het ligt in een 800 meter hoge vallei tussen de 8 toppen van de berg, gekozen omdat het terrein op een lotus zou lijken. Het oorspronkelijke klooster is nu het stadje Koya met 120 tempels. In 2004 werd het werelderfgoed. Okunoin: Het mausoleum van Kukai wordt omgeven door de grootste begraafplaats in Japan met meer dan 200.000 grafstenen aan weerszijden van het 2 km lange pad naar het mausoleum. Door de eeuwen heen lieten veel mensen zich hier begraven om dicht bij Kukai te zijn om in hun dood verlossing te krijgen. Voor het mausoleum ligt de Torodo hal met meer dan 10.000 lantaarns die eeuwig branden. In de kelder staan 50.000 beeldjes die zijn gedoneerd ter ere van de 1150e viering van de toetreding van Kukai tot de eeuwige meditatie in 1984. Achter de Torodo hal bevindt zich het mausoleum (Gobyo).

Kyoto was meer dan 1000 jaar de keizerlijke hoofdstad van Japan. Heian-kyo 'stad van rust en vrede' werd gesticht in 794 en bleef de hoofdstad tot 1869. Zijn huidige naam kreeg de stad in de 11e eeuw. In 1467 brak de Onin oorlog uit in heel Japan. Een oorlog tussen krijgsheren over de opvolging van een gestorven Shogun en de heerschappij over Japan. Tijdens deze 10 jarige oorlog werd de stad grotendeels verwoest. Eind 16e eeuw werd de stad door Toyotomi Hideyoshi herbouwd. Tijdens de 2e wereldoorlog overwogen de Verenigde Staten Kyoto als doelwit voor de atoombom vanwege zijn status als intellectueel centrum. Dit werd uiteindelijk Nagasaki. Er waren vrijwel geen bombardementen waardoor er veel vooroorlogse gebouwen bewaard zijn gebleven zoals de machiya huizen. Kyoto heeft ruim 2.000 tempels, zowel boeddhistisch als shintoïstisch. Het gebied aan de oostzijde tegen de heuvels heeft een aantal mooie tempelcomplexen zoals de Kiyomizu-dera, Nanzen-ji en Ginkaku-ji. Kiyomizu-dera heet officieel Otowa-san. Het werd gesticht in 778 door Sakanoue no Tamuramaro. De huidige gebouwen stammen uit 1633, gebouwd door Tokugawa Iemitsu. Er is geen enkele spijker gebruikt. Kiyomizu betekent helder water. De hoofdtempel heeft een veranda die wordt ondersteund door grote pilaren en vanaf hier heb je een mooi uitzicht over de stad. In de Edo periode was het een traditie om van de 13 meter hoge veranda te springen. Als je dit overleefde kwam je wens uit. In die tijd zijn er 234 sprongen geregisteerd waarvan 85 procent de sprong heeft overleefd. Vlak bij de tempel liggen de Sannenzaka (drie jaar oude helling) Ninenzaka (twee jaar oude helling) met winkeltjes. Deze straatjes zijn beschermd stadsgezicht. Verder naar het noorden kun je de filosofenwandeling maken. Tetsugaku-no-michi, letterlijk pad van de filosofie, heeft zijn naam gekregen van de invloedrijke Japanse filosoof Nishida Kitaro (1870-1945). De wandeling duurt ca. 30 minuten en voert langs een smal kanaal.

De Fushimi Inari Taisha is het hoofdheiligdom van de god Inari. Inari is de god van de rijst maar handelaren en fabrikanten hebben Inari traditioneel vereerd als beschermheer van zaken doen. Iedere Torii bij het heiligdom is gedoneerd door een zakenman. Het heiligdom staat aan de voet van een heuvel van 233 meter met wandelpaden naar veel kleinere heiligdommen. Het eerste heiligdom werd in 711 op een heuvel in zuidwest Kyoto gebouwd maar op verzoek van de monnik Kukai in 816 verplaatst naar de huidige lokatie. Het hoofdheiligdom werd in 1499 gebouwd. Aan de voet van de heuvel staat de hoofdpoort 'romon' en het hoofdheiligdom 'go-honden'. Daarachter, op de helft van de heuvel, staat het binnen heiligdom 'okumiya' dat te bereiken is over een pad met aan weerszijden duizenden torii (Senbon torii). Het gebruik om een torii te doneren ontstond rond 1600 om een wens uit te laten komen of als dank dat een wens uitkwam. Er staan ca. 10.000 torii (poorten). In de Inari heiligdommen staan vaak beelden van vossen (kitsune) met een sleutel in hun bek. Vossen worden gezien als boodschappers met de sleutel van het pakhuis met de rijst in hun bek. Wanneer je hier een foto tussen de torii wilt maken zonder mensen, kun je het beste vlak bij een bocht positie kiezen.



Nara, in de 8e eeuw de hoofdstad van Japan, is vergeven van de tamme herten. Het is ook de lokatie van het grootste houten bouwwerk ter wereld, de 49 meter hoge Todai-ji tempel. In de tempel tref je de 16 meter hoge Daibutsu boeddha aan, vervaardigd tussen 743 en 752. De boeddha betekende bijna het bankroet voor de Japanse economie. In de tempel, vanwege brand al twee keer herbouwd (1709 is huidig), staan ook twee indrukwekkende, 8,5 meter hoge houten Nio dansers uit eind 12e eeuw. Nara was van 710 tot 794 de hoofdstad van Japan, gesticht door keizerin Genmei.

De stad Takayama is op 14 en 15 april de lokatie van een van de drie grootste Shinto festivals in Japan, Sanno Matsuri, een lentefestival van het Hie-Jinja heiligdom dat in 1141 werd gebouwd. Na een spirituele ceremonie in het heiligdom begint het festival. Honderden mensen in traditioneel kostuum doen er aan mee. Er is een optocht met oude antieke praalwagens (Yatai) met bewegende marionetten. Vier praalwagens staan permanent in het museum vanwege hun waarde. De praalwagens die meedoen met het festival zijn op de eerste festivaldag vanaf half tien in de ochtend op straat te bewonderen. Bij regen worden ze niet buiten gezet maar kun je ze in hun opslagplaatsen bewonderen. 15 april is de belangrijkste dag en het festival wordt afgesloten bij het Shinto heiligdom.

De stad Matsumoto is in de 8e eeuw ontstaan in de 'Japanse Alpen'. Het zwart-witte Matsumoto-jo kasteel is het hoogtepunt van de stad en wordt samen met het Himeji-jo en Kumamoto-jo gezien als een van de drie mooiste kastelen van Japan. Het staat ook bekend als kraaienkasteel vanwege het zwarte exterieur. In 1504 werd het fort gebouwd door Shimadachi Sadanaga van de Ogasawara clan en noemde het Fukashi. In 1550 kwam het onder beheer van de Takeda clan en daarna de Tokugawa die in 1590 begonnen met een forse uitbreiding van het kasteel. Gedurende de volgende 280 jaar tot de afschaffing van het feodale systeem werd het kasteel geregeerd door 23 krijgsheren van 6 verschillende families.

Tokyo is de zetel van de keizer en van de regering. Het was eigelijk al de zetel van de regering vanaf 1603 toen Tokugawa Ieyasu Shogun werd. Het werd officieel de hoofdstad in 1868 toen keizer Meiji van Kyoto naar Edo 'estuarium' verhuisde. De naam Edo werd toen veranderd in Tokyo. To betekent oost en kyo betekent hoofdstad. Hoewel men Tokyo aanduid als een stad is het een stedelijke prefectuur. Er zijn 23 wijken die ieder als een eigen stad worden bestuurd. Edo was een vissersdorp en werd eind 12e eeuw voor het eerst gefortificeerd door de Edo clan. In 1457 bouwde Ota Dokan het kasteel en in 1590 vestigde Tokugawa Ieyasu er zijn hoofdkwartier. Toen hij in 1603 Shogun werd benoemd regeerde hij vanuit Edo heel Japan. De stad groeide gestaag en bereikte in de 18e eeuw meer dan 1 miljoen inwoners. Aanhangers van keizer Meiji zetten de laatste Tokugawa shogun in 1867 af. In 1869 verhuisde de 17 jarige keizer Meiji naar Edo en werd het kasteel zijn residentie. De stad Tokyo werd officieel benoemd op 1 mei 1889. De meeste bezienswaardigheden in de stad liggen in de omgeving van de 30 stations van de Yamanote lijn. De Yamanote lijn maakt een loop van 34 km en doet daarbij 29 stations aan in een uur tijd. De Yamanote lijn was in 1925 een volledige loop. Tegen 2020 zijn er 30 stations. De eerste trein rijdt om 04.30u en de laatste om 01.20u. Tijdens de spits iedere 2,5 minuten en daartussen iedere 4 minuten. Ze zijn erg punctueel. Het handigste voor reizen met de Yamanote trein en de metro's in heel Japan is de Suica. Deze betaalpas kun je overal opladen.

Enkele bezienswaardigheden in Tokyo:

Het Tokio Centraal Station werd geopend in 1914. Het is ontworpen door de architect Tatsuno Kingo ter herinnering aan de overwinning van Japan in de Russisch-Japanse oorlog. Volgens sommigen zou het ontwerp gebaseerd zijn op het Amsterdam Centraal Station. De gevel aan de kant van Marunouchi, tegenover het keizerlijk paleis, dateert van de oorspronkelijke opening van 1914. In 1921 werd de Japanse premier Hara Takashi vermoord in het station. Het grootste deel van het station werd in 1945 verwoest tijdens het bombardement op Tokio, en na de oorlog weer opgebouwd.

Het standbeeld van de akita hond Hachiko staat voor de ingang van het Shibuya station. Deze hond kwam iedere dag naar het station om zijn baas te begroeten die van het werk naar huis kwam. Toen zijn baas, een professor, in 1925 stierf bleef de hond iedere dag naar het station komen tot aan zijn eigen dood tien jaar later. Shibuya crossing heeft de naam het drukste kruispunt ter wereld te zijn. Ervaar het zelf tijdens de spits. Er zijn een aantal uitzichtpunten zoals bij de Starbucks. Shibuya Center gai is een autovrije winkelstraat met heel veel reclame.

Vlak bij het Harajuku station ligt Takeshita dori, een winkelstraat met bijzondere mode waar het erg druk is.

Senso-ji is de oudste tempel van Tokyo. Volgens een legende vonden twee vissers in 628 een gouden beeld van Kannon, de boeddhistische godin van genade. Er werd daarna een tempel omheen gebouwd. Je betreedt de tempel door de Kaminari-mon (donderpoort) met een enorme chochin (lantaarn) die 670 kg weegt. Achter deze poort hangen een paar waraji (sandalen) van 2500 kg. Deze sandalen van stro symboliseren de macht van Boeddha. De tempel is gebouwd ter ere van de twee broers. Het huidige gebouw stamt uit 1649 en is een mooi voorbeeld van de vroege Edo architectuur. Bij het hoofdheiligdom staat een 53 meter hoge pagode die in 1973 is gereconstrueerd.

Ameya yokocho is een markt net ten zuiden van het Ueno station naast de Yamanote spoorlijn. Er hangt een atmosfeer van een ver verleden. Hier ontstond net na de tweede wereldoorlog een zwarte markt met Amerikaanse waren.

Het Nezu heiligdom (Nezu-jinja) in Tokyo stamt uit 1705. Dit shinto heiligdom is naar het voorbeeld van het Toshogu heligdom in Nikko gebouwd. Het is beroemd om zijn Azalea festival (Tsutsuji Matsuri) dat van begin april tot begin mei wordt gehouden. Het wordt omschreven als Tokyo's mooiste heligdom en meest spectaculaire lentebeeld. Er staan veel Torii.

De wijk Akihabara heeft veel maid (dienstmeisje) café's (Meido kissa/Meido kafe). In maart 2001 opende het eerste permanente maid café. Ze staan vaak op straat flyers uit te delen. Ze behandelen gasten als baas of bazin. De bekendste en populairste is @homecafé en daar staat je meestal in de rij voor een plaats.

Omoide Yokocho (herinnering steeg, ook wel piss alley) is een smalle steeg naast het station van Shinjuku waarin een stuk of 60 restaurantjes en barretjes zijn gevestigd in een steegje waar twee mensen elkaar net kunnen passeren. Er hangt rook van de yakitory (kipspiezen) die er wordt gegrild. Het gebied begon net na de tweede wereldoorlog als een zwarte markt. Een deel verdween door de bouw van het station eind jaren 60 van de vorige eeuw en een ander deel door een brand in 1999. Ga hier vooral Yakitory eten voor de beleving. Loop door naar Yasukuni dori, de hoofdstraat met veel neon. Kabukicho is de rosse en entertainment buurt van Tokyo en boven een bioscoop in de straat ernaast kun je de enorme kop van godzilla zien. De naam van dit district komt van het plan voor de bouw van een kabuki theater tegen 1950. Het theater kwam er nooit maar de naam is blijven hangen. Oorsponkelijk heette dit gebied Tsunohazu en dit was een moeras. In de jaren 20 van de vorige eeuw werd het een woonwijk. Het werd compleet verwoest in 1945. Tegenwoordig zijn er meer dan 3000 cafe's, nachtclubs, love hotels en bordelen.

Nikko werd in de 8e eeuw door de boeddhistische monnik Shodo Shonin gesticht. Een jaar na het overlijden van shogun Tokugawa Ieyasu (1543-1616), stichter van het Tokugawa-shogunaat, werd een heiligdom voor hem gebouwd, Toshogu. Onder bewind van zijn kleinzoon, Tokugawa Iemitsu, werd het heiligdom uitgebreid door duizenden kunstenaars en ambachtslui. Het resultaat is een prachtige en uitbundige tempel met veel gedetaileerd houtsnijwerk. Talloze afbeeldingen van dieren, planten en bloemen werden in hout uitgesneden. Een stenen trap voert naar het mausoleum met de urn van Tokugawa Ieyasu. Nikko is in twee uur te bereiken met de Tobu spoorlijn die vertrekt vanaf station Asakusa in Tokyo.